After 9 Years Collectively, My Associate And I Nonetheless Aren’t Married — And That’s OK

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यह एक लंबे कार्य दिवस के अंत में था जब मेरे साथी, एंड्रयू और मैंने आखिरकार अपना इनडोर पिकनिक स्थापित किया। हमने फर्श पर एक मोटी पिकनिक कंबल फैलाया और उसके ऊपर एक चारक्यूरी बोर्ड, मेरे घर का बना पालक ओर्ज़ो सलाद का कटोरा, और उसका मकई आधारित पकवान, कैरोलिना कैवियार रखा। यह सरल लेकिन मीठा था।

जैसा कि हमने अपने भोजन में खोदा, एंड्रयू ने कहा कि उसने मुझे शीरन जे झाओ द्वारा “द आयरन विडो” की एक प्रति का आदेश दिया था, यह जानते हुए कि मैं एशियाई अमेरिकी लेखकों की और किताबें पढ़ना चाहता हूं। फिर मैंने उसे उसका उपहार दिया – हमारे कॉलेज के वृक्षारोपण में मुस्कुराते हुए एक तस्वीर के साथ एक चिकना तस्वीर फ्रेम। फोटो में, एंड्रयू के भूरे बाल लंबे थे और उसने एक अर्गील स्वेटर पहना हुआ था, और मैंने लाल चमड़े की मोटो जैकेट पहनी थी। मैं उस समय फैशन में हमारे संबंधित स्वाद के बारे में सोचकर मुस्कुराया था।

“वाह, यह कुछ समय पहले की बात है,” एंड्रयू ने मुस्कराते हुए कहा। “मुझे यह पसंद है।”

यह 26 जनवरी था, और हम डेटिंग की अपनी नौवीं वर्षगांठ मना रहे थे।

हम जनवरी 2012 में उत्तरी कैरोलिना विश्वविद्यालय में मिले थे। एंड्रयू प्रथम वर्ष का अंग्रेजी और इतिहास का प्रमुख था, और मैं पत्रकारिता और मनोविज्ञान का अध्ययन करने वाला एक छात्र था। मुझे एक कैंपस पत्रिका के लिए उनका हेडशॉट लेने का काम सौंपा गया था, जिसमें हम दोनों उस समय काम कर रहे थे। हालाँकि उस समय हमें यह नहीं पता था, लेकिन कुछ ही महीनों में हम खुद को पाएँगे कि पाँच घंटे की कॉफ़ी डेट क्या थी और उसके तुरंत बाद, उसके डॉर्म में “द इंग्लिश पेशेंट” देख रहे थे।

एक साल बाद, हमने लंबी दूरी तय करना शुरू कर दिया, जब एंड्रयू लंदन में विदेश में पढ़ रहा था। हम एक दूसरे को 5,000 शब्दों के पत्र लिखकर संपर्क में रहे फेसबुक संदेशवाहक। जब वह कुछ महीने बाद लौटा, तो हम फिर से मिले और अपने दोस्तों और परिवार को बताया। हर कोई हमारे लिए खुश था, और हमारे परिवार भी अच्छे थे। मैं उसे पसंद करता था क्योंकि वह एक साहित्यकार था और “जैसी आपकी इच्छा” जैसे रोमांटिक वाक्यांशों का इस्तेमाल करता था। उन्होंने मुझे “ओथेलो” पढ़ा और मैंने उन्हें कविता लिखी।

भले ही कई साल हो गए हों, लेकिन मुझे अब भी हमारे रिश्ते के शुरुआती दिन स्पष्ट रूप से याद हैं। मैं उन लोगों से प्यार करता हूं जो हम तब थे, और मैं उन दोनों लोगों से प्यार करता हूं जो हम तब से बन गए हैं और आज हम जो युगल हैं।

जब लोग सुनते हैं कि हम कितने समय से साथ हैं, तो उनमें से अधिकांश आमतौर पर इसी तरह से प्रतिक्रिया देते हैं: “वाह! पूरे नौ साल। क्या आप जल्द ही किसी भी समय शादी करने की योजना बना रहे हैं?” इससे कोई फर्क नहीं पड़ता कि यह कौन है – परिवार, दोस्तों और अजनबियों ने हम सभी को धक्का दिया है। वे आश्चर्य करते हैं कि होल्डअप क्या है और अगर ऐसा कुछ है जो हमें एक विवाहित जोड़े के रूप में हमारे भविष्य को एक साथ बंद कर रहा है। एक पारिवारिक मित्र ने एक बार हमसे कहा था कि उसने सोचा था कि हम “सुंदर नीली आंखों वाले चीनी बच्चे” बनाएंगे, भले ही उस समय हम मुश्किल से एक साल से डेटिंग कर रहे थे। तब यह अजीब था, और इस तरह की टिप्पणियों को सुनना अभी भी असहज है।

हां, एंड्रयू और मैं लगभग एक दशक से साथ हैं और हमने अभी भी शादी नहीं की है – और यह बिल्कुल ठीक है।

संयुक्त राज्य अमेरिका और दुनिया भर में, समाज की अपेक्षा है कि आपकी शादी 30 साल की उम्र तक हो जानी चाहिए और बच्चों को आदर्श रूप से जल्द ही रास्ते में आना चाहिए। अविवाहित महिलाओं को उनके 20 के दशक के अंत में कभी-कभी माना जाता है “कूड़ा” चीन में। एक दोहरा मानक भी है जो विषमलैंगिक और द्विआधारी लिंग रेखाओं के साथ मौजूद है: एकल महिलाओं को “बहुत योग्य” माना जाता है, जबकि अविवाहित पुरुष अभी भी मैदान में खेल रहे हैं, उन्हें अक्सर अपने जीवन का अधिकतम लाभ उठाने की कोशिश के रूप में देखा जाता है। यह सिर्फ उम्र नहीं है जो इसमें एक भूमिका निभाती है। कोई फर्क नहीं पड़ता कि आप कितने साल के हैं, अगर दो लोग कुछ वर्षों से अधिक समय से डेटिंग कर रहे हैं और उन्होंने शादी करने की योजना बनाना शुरू नहीं किया है, तो दूसरे लोग आश्चर्य करने लगते हैं, क्यों नहीं? क्या वहाँ कुछ गड़बड़ है? क्या प्रतिबद्धता का डर है? क्या आप वाकई संगत हैं? अगर आप वास्तव में एक दूसरे से प्यार करते हैं, तो क्यों नहीं तुम शादी कर लो?

हमारे समाज में विवाह के प्रति अस्वस्थ जुनून में पॉप संस्कृति एक महत्वपूर्ण भूमिका निभाती है। रियलिटी डेटिंग शो जैसे “प्यार अंधा होता है,” “पहली नजर में विवाहित” और “90 दिन की मंगेतर” लोगों को अपने जीवन के सबसे महत्वपूर्ण और कठिन निर्णयों में से एक बनाने के लिए दबाव डालती है – चाहे उन्हें किसी ऐसे व्यक्ति से शादी करनी चाहिए या नहीं, जिससे वे व्यावहारिक रूप से मिले थे – महीनों, या हफ्तों के भीतर भी . जोड़े से अपेक्षा की जाती है कि वे एक-दूसरे को अपने जीवन में एकीकृत करें, अपने सहयोगियों को परिवार के सदस्यों से मिलवाएं और या तो “कहते हैं कि मैं करता हूं या हमेशा के लिए दूर चला जाता हूं।” शादी के लिए इस तरह के कदमों में अक्सर सालों लग जाते हैं। यह भी धारणा है कि एक बार जब आप अपने व्यक्ति को ढूंढ लेते हैं, तो प्यार आसान हो जाएगा और होना चाहिए और बाकी सब कुछ ठीक हो जाएगा – आप सूर्यास्त में एक साथ सवारी करेंगे।

लेकिन सच्चाई यह है कि जब से एंड्रयू और मैं पहली बार मिले थे, ये नौ साल आसान नहीं रहे हैं। वास्तव में, उन्होंने हमें एक जोड़े के रूप में जितना मैं गिन सकता हूं उससे कहीं अधिक चुनौती दी है।

2015 में, एंड्रयू ने फुलब्राइट कार्यक्रम के हिस्से के रूप में मलेशिया के पेकान में अंग्रेजी पढ़ाने के लिए देश छोड़ दिया। मैंने उसे लगभग पूरे एक साल तक नहीं देखा, और हमने सोचा कि हमें अलग होने में ज्यादा परेशानी नहीं होगी क्योंकि हमारे रिश्ते की शुरुआत लंबी दूरी से हुई थी। लेकिन हम गलत थे।

एक साल में बहुत कुछ हो सकता है। उस समय के दौरान, मैं ग्रेजुएट स्कूल के लिए उत्तरी कैरोलिना से न्यूयॉर्क शहर चला गया। एंड्रयू दक्षिण से ट्रिस्टेट क्षेत्र में मेरे बड़े संक्रमण के दौरान अनुपस्थित था। उन्होंने अन्य मील के पत्थर के बीच मेरे स्नातक और एक महत्वपूर्ण पारिवारिक विवाह को याद किया। ग्रामीण मलेशिया में, भले ही उसने कुछ दोस्त बनाए थे जो एक ही कार्यक्रम में थे, एंड्रयू अकेला रहता था। एक बार, वह इतना हिंसक रूप से बीमार हो गया कि उसने अपना वजन कम कर लिया। जब हमने वीडियो चैट की तो वह मेरे कंप्यूटर स्क्रीन के माध्यम से इतना कमजोर लग रहा था कि मैं उसके लिए डर गया। मैं स्कूल में अपने दायित्वों के कारण उनसे मिलने नहीं जा सका, और समय क्षेत्रों में अंतर ने हमारे लिए किसी भी महत्वपूर्ण समय के लिए बात करना लगभग असंभव बना दिया।

जब एंड्रयू अंततः 2016 के अंत में लौटा, तो सभी ने सोचा कि हम एक-दूसरे की बाहों में दौड़ेंगे, एक जोड़े के रूप में फिर से मिलेंगे और रहेंगे – जैसा कि वे कहते हैं – खुशी-खुशी। इसके बजाय, विपरीत हुआ: हम एक दूसरे के लिए अजनबी की तरह महसूस करते थे। उसे पकड़ना अब ठीक नहीं लग रहा था। हम वर्ष के दौरान अलग हो गए थे, और दुनिया के विपरीत किनारों पर अलग-अलग भौगोलिक स्थानों में रहने के अपने अकेले अनुभवों के माध्यम से, हम पहले से अलग लोग बन गए थे।

लंबे समय तक, हमने सोचा था कि हम इसे नहीं बनाने जा रहे हैं – हालांकि हम में से कोई भी इसे ज़ोर से नहीं कहना चाहता था। इससे भी बदतर, मुझे लगा कि मुझे अपने रिश्ते की परेशानियों को गुप्त रखना था क्योंकि हम सभी जानते थे कि हम “परफेक्ट कपल” के रूप में देखते हैं। हमें पूरे साल अलग से प्रोसेस करने के लिए जगह नहीं दी गई। हम फंस गए थे।

लगभग छह महीने बाद, मैं एक रात घर आया और पाया कि एंड्रयू मेरे पूरे अपार्टमेंट में बीमार हो गया था और अब बिस्तर पर कमजोर पड़ा हुआ था। जैसे-जैसे मैंने सफाई की, मैं केवल यही सोच सकता था कि मैं कितना चिंतित था और क्या उसे अस्पताल ले जाने की आवश्यकता थी। उन आशंकाओं ने मुझे एहसास कराया कि मैं उससे कितना प्यार करता था, और उस पल में मुझे पता था कि हम इसे बनाने जा रहे हैं।

“मुझे एंड्रयू जैसा कोई नहीं मिलता। वह मेरा सबसे अच्छा दोस्त है। वह मेरी सबसे बड़ी जयजयकार है। वह मेरी सबसे खराब खामियों, मेरी गहरी असुरक्षाओं, मेरी सबसे बड़ी गलतियों को जानता है – और वह अब भी मुझे हर दिन चुनता है।”

इससे पहले कि हमारा रिश्ता पूरी तरह से स्थिर हो गया और वास्तव में आगे बढ़ना शुरू हो गया, हमें अपने संघर्षों के माध्यम से काम करने में एक और साल लग गया। हम बच गए, हालांकि मैं यह कहने में संकोच करता हूं कि हम जिस तरह से थे “वापस चले गए”। हमारा रिश्ता एक तरह के कायापलट से गुजरा था – हम खुश थे, लेकिन हम एक जैसे नहीं थे। इसके बजाय, हम बेहतर और मजबूत बनकर उभरे।

2018 में, एंड्रयू ने न्यूयॉर्क विश्वविद्यालय में लॉ स्कूल शुरू किया और मैंने हफ़पोस्ट में एक संपादक के रूप में एक नई नौकरी शुरू की। दो साल तक, उन्होंने पढ़ाई की, जबकि मैंने काम किया। NYU मेरे कार्यस्थल से केवल 10 मिनट की पैदल दूरी पर था, इसलिए एंड्रयू अक्सर मेरे साथ आकर दोपहर का भोजन करता था। हम अगले वसंत में एक साथ एक अपार्टमेंट में चले गए और धैर्य, समझौता और खुशी में नए सबक सीखे। हम जानते थे कि हम शादी करना चाहते हैं, लेकिन हम दोनों ने महसूस किया कि एंड्रयू के लॉ स्कूल से स्नातक होने के बाद शादी और भविष्य की योजना बनाना आसान होगा और हम दोनों के पास स्थिर नौकरी थी। फिर, महामारी ने दस्तक दी।

पिछले दो साल हमारे पूरे जीवन में सबसे चुनौतीपूर्ण रहे हैं। मेरे पास एक श्वसन अक्षमता है जो मुझे कोरोनावायरस के लिए उच्च जोखिम में बनाती है, इसलिए COVID-19 प्राप्त करने का विचार भयानक है। एंड्रयू और मैंने एक ही छत के नीचे अपने माता-पिता, मेरी बहन और मेरे जीजा के साथ महीनों बिताए। मैंने पूरे समय काम करते हुए अपने नवजात भतीजे की देखभाल करने में मदद की। एंड्रयू ने अपनी अंतिम परीक्षा के लिए अध्ययन किया, वस्तुतः स्नातक किया और बार ले लिया – अंतिम चरण जो उसके और उसके चुने हुए करियर पथ के बीच खड़ा था। पारिवारिक दायित्वों और रसद के कारण, हम हमेशा साथ नहीं रह पाते थे। हमारे अतीत की वजह से, हम पूरी लंबी दूरी की चीज के अभ्यस्त थे, लेकिन यह अभी भी चूसा।

इस दौरान शादी करने का विचार अकल्पनीय था। मैं एक चीनी अमेरिकी घराने में पला-बढ़ा हूं, और मेरी संस्कृति में, हमें अक्सर दूसरों की देखभाल करते हुए अपनी जरूरतों को कम करना सिखाया जाता है। मैं पूरी तरह से अपने परिवार के स्वास्थ्य और भलाई पर केंद्रित था। मेरे लिए और कुछ मायने नहीं रखता, तब भी नहीं जब मेरी अपनी चिंता और अवसाद सर्वकालिक उच्च स्तर पर पहुंच गया। मैं बस यही चाहता था कि हम जीवित रहें। ऐसे समय में हम सगाई करने के बारे में कैसे सोच सकते हैं?

महामारी अभी खत्म नहीं हुई है, लेकिन हम भविष्य की अनिश्चितता के साथ दिन-ब-दिन जीना सीख रहे हैं। एंड्रयू और मैं अंत में फिर से हमारे अपार्टमेंट में एक साथ रह रहे हैं, और हम खुश और अधिक स्थिर महसूस कर रहे हैं। हम सप्ताहांत में पार्क में सैर करते हैं। हम मज़ेदार भोजन की योजना बनाते हैं और नेटफ्लिक्स देखते हैं, और हम अपनी किताबें चुपचाप साथ-साथ पढ़ते हैं। हम दुनिया की स्थिति के बारे में बात करते हैं और हम इसे थोड़ा बेहतर बनाने के लिए अपनी भूमिका कैसे निभा सकते हैं।

इन नौ वर्षों में हम बहुत कुछ कर चुके हैं। हम दोनों ने दादा-दादी को अलविदा कह दिया है। हमने आपसी दोस्तों को आत्महत्या के लिए खो दिया है। हमारे पास बुरे मालिक हैं। हम अपने रिश्ते के सबसे बुरे दौर से गुजरे हैं। हमारे पास स्वास्थ्य संबंधी डर, करीबी कॉल, एपिफेनी, गलतियाँ, विफलताएँ और पहचान संकट हैं। और हम इस सब के माध्यम से एक साथ रहे हैं।

एंड्रयू की तरह मुझे कोई नहीं मिलता। वह मेरा सबसे अच्छा मित्र है। वह मेरे सबसे बड़े समर्थक हैं। वह मेरे सबसे बुरे दिनों में भी मुझसे प्यार करता है जब मैं चिंता से दुगना हो जाता हूं और न खा सकता हूं और न ही बिस्तर से उठ सकता हूं। वह मेरे पसंदीदा शो को देखने के लिए आधी रात तक रहेगा, भले ही उसका आदर्श सोने का समय 10 बजे है, वह मेरी सबसे खराब खामियों, मेरी गहरी असुरक्षाओं, मेरी सबसे बड़ी गलतियों को जानता है – और वह अब भी मुझे हर दिन चुनता है।

मैं एंड्रयू से प्यार करता हूं, और मुझे हमारे रिश्ते से प्यार है। सिर्फ इसलिए कि हमने अभी तक शादी नहीं की है, जो हमारे पास है उससे कम वास्तविक, विशेष या मान्य नहीं है। यह विश्वास या प्रतिबद्धता के बारे में एक बयान नहीं है, न ही यह संकेत है कि हमारे बंधन में कुछ मौलिक रूप से गलत होना चाहिए।

वास्तव में, संबंध या परिवार रखने का कोई एक विलक्षण या आदर्श तरीका नहीं है। कुछ लोग कभी शादी नहीं करते हैं, और फिर भी वे वास्तव में प्यार करते हैं और पूर्ण रहते हैं। कुछ जोड़ों की खुली शादियाँ होती हैं, जबकि अन्य लोग अपने आजीवन साथी को खोजने से पहले कई बार शादी कर लेते हैं। फिर भी अन्य लोग प्लेटोनिक विवाह में प्रवेश करने का निर्णय ले सकते हैं, और निश्चित रूप से, बहुत से लोग अविवाहित रहना भी चुनते हैं। जब तक रिश्तों की बात आती है, तब तक कोई सार्वभौमिक अधिकार या गलत नहीं है, जब तक विश्वास और संचार है, और आप वही करते हैं जो आपके लिए सबसे अच्छा है।

जब एंड्रयू और मैं सगाई करते हैं, तो यह इसलिए होगा क्योंकि हम तैयार हैं – इसलिए नहीं कि हमने कब, कहां और कैसे समाज की राय सुनी। इसका मतलब यह नहीं है कि सब कुछ “परफेक्ट” होना चाहिए, लेकिन इसका मतलब यह है कि हम चीजों को अपने तरीके से करना चाहते हैं। हम जानते हैं कि हम कुछ भव्य सार्वजनिक इशारे के बजाय निजी संयुक्त प्रस्ताव करना चाहते हैं। मैं एक रंगीन शादी के गाउन और एक मामूली अंगूठी की ओर झुक रहा हूं, न कि एक सफेद पोशाक और एक विशाल हीरे की।

हमारे लिए, शादी करने का मतलब एक-दूसरे के प्रति अपनी प्रतिबद्धता साबित करना नहीं है – हम पिछले नौ वर्षों में पहले ही ऐसा कर चुके हैं। हमारे लिए शादी करने का मतलब है, उस सबका जश्न मनाना जिससे हम गुजरे हैं और जो कुछ भी आने वाला है।

अंत में, हमारी शादी से पहले एक और सप्ताह, एक महीना या एक साल हो सकता है। महत्वपूर्ण बात यह है कि यह हमारे ऊपर है। और हमें पता चल जाएगा कि समय कब सही है।

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